Les investisseurs parieront-ils un milliard de dollars sur cette entreprise de batteries chanvre-carbone ? Le premier accusé dans une escroquerie au CBD de 14 millions de dollars écope de 6 ans et demi de prison et d’une amende de 1,7 million de dollars

Alors que l’industrie du chanvre recherche la prochaine grande nouveauté, une startup ambitieuse du Wisconsin a déclaré qu’elle espérait lever 1 milliard de dollars d’ici trois à cinq ans pour développer une usine qui produit une gamme de produits de batterie à base de carbone de chanvre.

Wisconsin Battery Co., Portage, une société de recherche et développement, espère que l’usine sera achevée d’ici la fin de 2024, puis commencera la production au début de 2025. Les responsables de Portage ont déclaré que cette décision pourrait atténuer le coup causé par la fermeture d’une batterie Energizer locale. . usine.

«Inicialmente, nuestros mercados serán minoristas y especializados, agregaremos OEM (fabricante de equipos originales; «marca blanca») y militar a principios de nuestro futuro y luego llegaremos a la escena EV (vehículos eléctricos)», dijo Jeff Greene, presidente de la compagnie. il a dit à HempToday.

Le potentiel du chanvre industriel pour la production de batteries au carbone réside dans ses fibres libériennes, les brins longs et solides de l’écorce de la plante. L’approvisionnement et le traitement de ce matériau sont plus respectueux de l’environnement que les composés de batterie plus courants, tels que le graphite et le lithium. La technologie basée sur le chanvre est toujours à l’étude.

Les premiers produits prévus par Wisconsin Battery sont des piles pour appareils auditifs, suivies par des remplacements de piles alcalines (telles que AA et AAA). À terme, l’entreprise se tournera vers les batteries d’outils rechargeables, puis vers les batteries à l’échelle industrielle et pour véhicules électriques (VE), telles que celles nécessaires aux installations solaires, selon Greene.

Objectifs de financement
Wisconsin Battery vise à lever 40 millions de dollars lors de son premier cycle de financement sous forme d’obligations à revenus industriels et d’obligations d’entreprises, puis de 50 à 100 millions de dollars sous forme de subventions lors d’un deuxième cycle.

« À terme, d’ici 3 à 5 ans, lorsque nous entrerons sur le marché des véhicules électriques, nous prévoyons de lever entre 500 millions et 1 milliard de dollars grâce à une combinaison de prêts, de subventions, d’obligations et potentiellement d’une augmentation de capital », a déclaré Greene à propos des plans agressifs de l’entreprise. .

Wisconsin Battery Co. a obtenu ce mois-ci une option d’achat de 17 acres de terrain appartenant à la ville pour l’usine de fabrication prévue de 100 000 pieds carrés. La ville a accepté de vendre à l’entreprise le terrain, situé dans un parc industriel local, pour un dollar, et le conseil municipal de Portage envisage d’autoriser 20 millions de dollars en obligations fédérales industrielles pour soutenir les projets de l’entreprise à Portage et Fennimore, à 100 milles au sud-est. C’est là qu’Energizer fermera une deuxième usine et Wisconsin Battery a l’intention d’ouvrir une installation supplémentaire à l’avenir. Les fermetures prévues sur les deux sites Energizer du Wisconsin entraîneront l’inactivité de plus de 300 travailleurs.

Greene a déclaré que son entreprise était en pourparlers avec le syndicat représentant les anciens employés d’Energizer. Wisconsin Battery embauchera dans un premier temps entre 60 et 70 travailleurs, mais espère éventuellement augmenter la masse salariale à 600 travailleurs au cours de la sixième année, a-t-il ajouté.

L’usine est prévue sur un site de 17 acres dans un parc industriel local.

rude concurrence
Une telle startup peut-elle entrer sur le marché mondial des batteries, très chargé, où dominent des producteurs conventionnels bien établis ?

« Le maire de (Portage), Mitchel Craig, a déclaré que la ville était enthousiasmée par le projet, mais qu’elle s’était également montrée prudente au cours des 16 mois où les responsables municipaux ont travaillé avec Greene et son équipe, reconnaissant que la technologie est nouvelle et que l’entreprise développe toujours son fabrication. processus », a rapporté le Milwaukee Journal Sentinel après une conférence de presse le 9 janvier.

Ces défis mis à part, la route ne sera pas facile pour les batteries au chanvre :

Le marché mondial des piles alcalines « grand public », estimé à 10 milliards de dollars, est dominé par des noms bien connus tels que Ray-O-Vac, Duracell, Energizer et Panasonic. Le secteur regorge également de marques privées, de marques de valeur et d’autres acteurs régionaux.
Et même si le marché mondial des piles pour appareils auditifs est moins compétitif, il s’agit d’un marché beaucoup plus petit : évalué entre 1,5 et 1,9 milliard de dollars en 2022, avec une croissance modérée prévue pour atteindre 2,7 milliards de dollars d’ici 2030.
Enfin, selon Statista, le marché mondial des batteries pour véhicules électriques a atteint 359,2 milliards de dollars en 2022 et devrait presque doubler d’ici 2023, bien que les chiffres ne soient pas encore définitifs. Les ventes pourraient dépasser 1 000 milliards de dollars d’ici la fin du siècle, prédit également Statista. Mais ce marché est également extrêmement concurrentiel, avec des marques géantes comme LG Chem, Panasonic et Samsung SDI qui défient des acteurs émergents comme Tesla, BYD et Contemporary Amperex Technology Co., Ltd.

La R&D est encore nécessaire
En plus d’une concurrence féroce, les experts affirment que des recherches importantes sont encore nécessaires sur l’application de la fibre de chanvre aux batteries, et que l’augmentation de la production nécessitera des années de tests.

Pour que l’économie de la fibre de chanvre fonctionne, la construction massive d’installations de production est nécessaire pour créer une chaîne de production robuste et axée sur la qualité, de la ferme à l’usine. Et ces transformateurs devront produire des approvisionnements réguliers en matières premières répondant à des normes exigeantes pour les applications de haute technologie telles que les batteries.

Un rapport d’il y a un an indiquait qu’il n’existe actuellement que 20 usines de transformation de fibres de chanvre en activité aux États-Unis, capables de décortiquer la paille de chanvre, et que 8 à 12 autres devraient être mises en service d’ici 2028. Ce rapport n’en identifiait qu’une seule. usine. dans le Wisconsin, cependant ; On ne sait pas à quel stade en est cette initiative ni si elle est toujours en cours.

Les experts conviennent que la fibre devrait constituer la principale production de chanvre du Wisconsin, simplement en raison de son climat nordique, qui convient aux variétés européennes éprouvées de fibre de chanvre. Mais l’État n’a enregistré que 740 acres de chanvre récoltés en 2022, selon le rapport annuel sur le chanvre du National Agricultural Statistics Service (NASS) du ministère de l’Agriculture des États-Unis, très probablement cultivé pour les fleurs de CBD et peu ou pas pour les fibres. Le nombre total de champs de chanvre pour 2023 n’a pas encore été totalisé.

Entité mère
Wisconsin Battery appartient à Sustainable Communities Corp. (SCC), une « société à but non lucratif » 501(c)(4) à but non lucratif, une structure commerciale conçue pour encourager l’équilibre entre les bénéfices et les impacts sociaux et environnementaux.

En plus d’être président de Wisconsin Battery, Greene est directeur de SCC et conseiller en relations législatives et gouvernementales. En tant que lobbyiste, il a travaillé sur les énergies alternatives, le chanvre industriel et les monnaies numériques. Il est fondateur et partenaire de Natural Life Franchise Corp., une chaîne de vente au détail spécialisée dans le CBD et les plantes holistiques.

SCC, basé dans l’Ohio, est dirigé par Michael Sauvante, président et « architecte en chef », selon son site Internet. L’organisation à but non lucratif semble être la dernière itération de plusieurs entités créées par Sauvante qui remontent à des décennies et ont fonctionné sous des noms tels que Seertech Corp., Rolltronics Foundation et National Commonwealth Group.

Selon un article de 2012 de la chaîne de télévision locale NBC de la région de la baie de San Francisco, le juge fédéral des faillites J. Craig Whitley de Caroline du Nord a déclaré en 2007 que les entités Sauvante, qui prétendaient développer des batteries et des écrans numériques avancés, étaient « toutes des structures non opérationnelles ». .» sociétés » créées « successivement pour frauder les investisseurs ».

Lors d’une audience fédérale de faillite ultérieure en 2008, le syndic Richard Mitchell a déclaré qu’« il s’agissait en réalité d’un stratagème dans le cadre duquel nous avons créé une entreprise et vendu des actions. Nous avons fermé cette entreprise, transféré la prétendue technologie et cela continue encore et encore.

Selon l’article de NBC, Sauvante, un « spécialiste autoproclamé des startups de la Silicon Valley », a « fermement nié » les caractérisations d’entreprises précédentes liées à son entité à but non lucratif, et a critiqué le juge Whitley, qualifiant ses commentaires de « coup de feu dans le bras ». » de La Cour.

La procédure de faillite impliquant Seertech Corp. s’est terminée en 2008 sans libérer Sauvante de ses dettes.

Le dépôt de bilan de Sauvante a été révélé grâce à la diligence raisonnable des responsables de Berkeley, en Californie, après qu’il ait présenté au conseil municipal en 2012 une idée totalement différente par l’intermédiaire de National Commonwealth Group Inc. : utiliser les pouvoirs d’expropriation du gouvernement pour saisir des propriétés et annuler des hypothèques. pour aider les personnes en difficulté financière